Sólo en el último mes, los ciudadanos palestinos de Israel -también denominados como árabes israelíes- se han levantado en manifestaciones masivas a nivel nacional para protestar contra los desalojos y las represiones de fuerzas israelíes.

Al crecer en un pueblo palestino del norte de Israel en la década de 1990, Mahmoud Abo Arisheh estaba seguro de al menos dos cosas: Era israelí y no se le permitía hablar de política.

“Ten cuidado, o el Shin Bet te atrapará”, le decían sus padres, refiriéndose al servicio de seguridad nacional de Israel.

Décadas después, muchas cosas han cambiado: Abo Arisheh es abogado, poeta y director de teatro y vive en esta cosmopolita ciudad portuaria. Asiste a protestas y habla libremente de política, en árabe, hebreo e inglés. Y aunque su ciudadanía siga siendo israelí, la identidad más querida para él es la de palestino.

“No sabía nada de ser palestino”, dice este joven de 32 años, “pero luego abrí los ojos”, afirmó.

Y ahora, al parecer, también muchos otros.

Sólo en el último mes, los ciudadanos palestinos de Israel -también conocidos como árabes israelíes- se han levantado en manifestaciones masivas a nivel nacional para protestar contra los desalojos y las represiones de fuerzas israelíes. Y uno de sus principales partidos políticos -uno islamista, nada menos- se ha convertido en el eje de un probable nuevo gobierno israelí que permitiría a un sionista religioso de extrema derecha convertirse en primer ministro en los próximos días.

Para una comunidad que a menudo se pasa por alto, a pesar de contar con casi dos millones de personas, es decir, alrededor del 20% de la población israelí, estos son días trascendentales.

Abu Shehadeh, miembro de la Knesset o parlamento israelí, también es un palestino orgulloso. En un mundo acostumbrado a pensar en israelíes y palestinos como un binario opuesto, puede entender que su identidad pueda resultar confusa. “Durante mucho tiempo, gran parte del mundo no sabía de nuestra existencia. Lo que está ocurriendo ahora es un redescubrimiento de los palestinos de Israel”, confesó Shehadeh.

“Nos convertimos en ciudadanos en el Estado que se estableció sobre las ruinas de nuestra patria”, dijo mientras estaba sentado en un café con letreros en hebreo en el corazón de la antigua ciudad árabe de Jaffa, que ha sido absorbida por Tel Aviv. “Así que es una situación muy complicada”, agregó.

Últimamente lo es aún más. Israel insiste en que los ciudadanos palestinos gozan de los mismos derechos y señala que ellos -a diferencia de los palestinos de Cisjordania ocupada por Israel o de Gaza- pueden elegir a sus dirigentes en las elecciones. Pero los palestinos que viven en Israel -una población que incluye a musulmanes, cristianos y drusos- se han hecho oír cada vez más en contra de lo que muchos describen como su estatus de segunda clase.

Incluso la terminología es cada vez más controvertida.

Los palestinos que viven dentro de las fronteras internacionalmente reconocidas de Israel suelen ser conocidos coloquialmente como “los 48 árabes”, en referencia a sus orígenes. Cientos de miles de palestinos huyeron o fueron expulsados durante la guerra de 1948 que estalló al crearse el Estado de Israel. Los que se quedaron, y sus descendientes, fueron apodados “árabes israelíes”.

Pero las encuestas muestran que las personas a las que se pretende describir con ese término prefieren los “ciudadanos palestinos de Israel”, una identidad que, según ellos, honra tanto sus raíces en la Palestina histórica como su conexión con sus parientes en Cisjordania, Gaza y la diáspora.

“Israel ha intentado, mediante diferentes herramientas, despalestinizar e israelizar y dividir la identidad”, dijo Areej Sabbagh-Khoury, profesor de sociología en la Universidad Hebrea de Jerusalén. “Pero todos formamos parte de una comunidad. Todos somos palestinos”, añadió.

Los académicos que estudian los acontecimientos en el mundo árabe, dicen que la preferencia por un reconocimiento explícito de la identidad palestina ha crecido con el tiempo, especialmente en las dos últimas décadas, y que es particularmente fuerte entre las generaciones más jóvenes que no experimentaron el trauma del nacimiento de Israel – para los palestinos, la “Nakba”, o catástrofe.

Sin embargo, para las personas que a menudo se sienten atrapadas entre dos mundos, los contornos de lo que significa ser un ciudadano palestino de Israel siguen siendo un trabajo en progreso.

Los conflictos entre Israel y los palestinos en Cisjordania o Gaza siempre enfrentan a la población palestina en Israel con desafiantes cuestiones de identidad. Pero la ronda de enfrentamientos del mes pasado -con los ataques aéreos israelíes golpeando en Gaza y los cohetes que salen del territorio asediado dirigidos a Israel- fue especialmente tensa.

Los palestinos de lugares como Jaffa dicen haber sentido el peso de esa represión: Las protestas pacíficas fueron respondidas con agresiones por parte de la policía que trabajaba con colonos judíos llegados de la Cisjordania ocupada. La parcialidad del Estado, dicen, ha continuado tras la violencia, y la mayor parte de las más de 1.500 detenciones se han producido entre palestinos, no entre judíos.

“Estábamos cantando ‘No a la opresión, no al racismo’, cuando la policía nos atacó sin ningún motivo”, dijo Bashar Ali, un estudiante de 25 años de la Universidad de Tel Aviv. “Un policía me puso la rodilla en el cuello y dos policías me esposaron. Me acordé del caso de George Floyd en Estados Unidos”.

Ali dijo que fue liberado al día siguiente, y los funcionarios de la policía niegan cualquier maltrato.

“Conocemos la violencia policial, pero no a esta escala. La conocemos en Cisjordania, pero no en el 48”, dijo Sawsan Zaher, abogado de derechos humanos de Adalah, el Centro Legal para los Derechos de las Minorías Árabes en Israel.

Zaher dijo que el cambio está en consonancia con una transformación más amplia de la sociedad israelí, una en la que el país se ha vuelto más abiertamente judío y menos tolerante con aquellos que no comparten la fe. Una ley de 2018 que definió a Israel como la patria judía y rebajó el estatus de la lengua árabe tipificó el cambio.

Irónicamente, uno de los principales defensores de esa ley, Naftali Bennett, se convertirá en primer ministro dentro de unos días gracias al apoyo de un partido árabe. La decisión del partido Ra’am, un grupo islamista que comparte raíces ideológicas con Hamas, hizo historia: Ningún partido árabe independiente había entrado en un gobierno israelí.

Después de décadas de observar desde fuera, el líder del partido, Mansour Abbas, ha declarado a los periodistas que ya es hora de que los partidos árabes participen en el gobierno del país. Además, agregó que la decisión garantizará a las comunidades palestinas de Israel una mayor participación en el presupuesto, así como el reconocimiento de un puñado de pueblos beduinos en el desierto del Negev.

Pero en lugar de ser celebrada, la decisión ha dividido a los palestinos en Israel, y muchos acusan a Abbas de permitir un régimen racista. Bennett se ha jactado abiertamente de haber matado a palestinos durante su servicio militar y ha defendido la anexión de gran parte de Cisjordania.

“Estoy avergonzado”, dijo Abu Shehadeh, miembro de la Knesset, que representa a un partido rival.

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En lugar de comprometerse con el gobierno, muchos palestinos jóvenes dicen que es importante desafiarlo en las calles y llamar la atención sobre lo que consideran violaciones de sus derechos civiles.

En el barrio de Al Ajami, donde viven en su mayoría palestinos, justo al sur del centro histórico de Jaffa, una serie de desalojos de residentes palestinos por parte de la autoridad estatal de la vivienda está “provocando un incendio en esta ciudad”, dijo Jacob Hanania, de 32 años.

A su abuela le han ordenado recientemente que abandone la casa que, según él, ha pertenecido a la familia desde antes de 1948. Es una de las numerosas propiedades, habitadas por palestinos que incluso después de haber sido confiscadas por fuerzas israelíes hace décadas, ahora se están vendiendo a colonos.

Los jóvenes, dijo Hanania, también se enfrentan a la discriminación: A la hora de solicitar un empleo, confesó que se ha dado cuenta de que muchos empleadores exigen el servicio militar, un deber del que los palestinos están exentos. “Es su forma de preguntar si eres judío o palestino”, dijo Hanania.

Casi la mitad de los palestinos de Israel viven en la pobreza, y una cuarta parte están desempleados. Incluso los que se han convertido en profesionales en Israel dicen que el país a menudo parece no invertir en su bienestar, con grandes inequidades entre las zonas árabes y judías en la calidad de las escuelas, las carreteras y otras infraestructuras básicas.

“Me tomo en serio mi ciudadanía. Pago impuestos, como cualquier otro ciudadano. Y espero que el gobierno me trate como un igual”, dijo Abo Arisheh, abogado, poeta y director de teatro. “Por desgracia, no es el caso”, agregó.

De niño, sus padres le advirtieron que no hablara de política. Pero después de haber visto cómo detenían a sus amigos por protestar en las últimas semanas -y temiendo que él pudiera ser el siguiente- se pregunta cuánto ha cambiado realmente.

“La sensación es que nos tratan como enemigos en nuestra propia patria”, finalizó.